Revelado el mayor cúmulo galáctico del Universo primitivo

Estos elementos son agrupaciones de galaxias que se mantienen unidas entre sí gracias a la interacción gravitatoria

EP

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Imagen del cúmulo de galaxias en formación estudiado, a 12.500 millones de años luz. Foto EP
Imagen del cúmulo de galaxias en formación estudiado, a 12.500 millones de años luz. Foto EP

El cúmulo de galaxias en formación más densamente poblado del Universo primitivo ha sido identificado con el Gran Telescopio Canarias (GTC) a 12.500 millones de años luz.

Su equipo descubridor, liderado por investigadores del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), predicen que esta estructura habrá evolucionado hasta convertirse en una agrupación similar al Cúmulo de Virgo, un vecino del Grupo Local de galaxias al que pertenece la Vía Láctea. El estudio se publica en la revista especializada Monthly Notices of the Royal Astronomical Society (MNRAS).

Los cúmulos galácticos son agrupaciones de galaxias que se mantienen unidas entre sí gracias a la interacción gravitatoria. Para entender la evolución de estas "ciudades de galaxias", los científicos buscan estructuras en formación, los llamados protocúmulos de galaxias, en el universo primitivo.

En 2012, un equipo internacional de astrónomos determinó con precisión la distancia a la galaxia HDF850.1, conocida por ser una de las galaxias con mayor tasa de formación de estrellas del Universo observable. Por sorpresa, los científicos también descubrieron que esta galaxia, que se encuentra en una de las regiones del cielo mejor estudiadas, conocida como "Campo Profundo del Hubble" (Hubble Deep Field/GOODS-North), forma parte de un grupo de alrededor de una docena de protogalaxias que se formaron dentro de los primeros mil millones de años de historia cósmica. Hasta su descubrimiento, solo se conocía otro grupo primordial análogo.

Ahora, gracias a una nueva investigación realizada con el instrumento OSIRIS, instalado en el Gran Telescopio Canarias (GTC o GRANTECAN), el equipo ha demostrado que se trata de una de las regiones más densamente pobladas de galaxias en el Universo primitivo y han realizado, por primera vez, un estudio detallado de las propiedades físicas de este sistema.

"Sorprendentemente, hemos descubierto que todos los miembros del cúmulo estudiados hasta ahora, cerca de dos docenas, son galaxias con formación estelar normal, y que la galaxia central parece dominar la fabricación de estrellas en esta estructura", explica en un comunicado Rosa Calvi, anteriormente investigadora postdoctoral del IAC y autora principal del artículo.

La reciente investigación muestra que este cúmulo de galaxias en construcción está formado por varios componentes o "distritos" con evoluciones diferentes. Los astrónomos predicen que esta estructura cambiará gradualmente hasta convertirse en un cúmulo de galaxias similar a Virgo, la región central del Supercúmulo del mismo nombre, donde se encuentra el Grupo Local de galaxias al que pertenece la Vía Láctea.

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