El incendio que durante los últimos días ha arrasado unas 9.000 hectáreas en la Sierra de Gata ha provocado importantes daños medioambientales. La imagen que queda ahora es la de los devastadores efectos del fuego sobre varios espacios protegidos de la Red Natura 2000: la Zona de Especial Protección para las Aves (ZEPA) Sierra de Gata y Valle de las Pilas y dos Lugares de Importancia Comunitaria (LIC), Riberas de Gata y Acebo,  y Sierra De Gata. Pero sobre todo ha provocado la muerte a cientos de animales, pues se trata de un zona ornitológica de importancia mundial, designada como Área Importante para la Conservación de las Aves y la Biodiversidad (IBA) y denominada Solana de la Sierra de Gata-Las Hurdes.

Según un informe de la Sociedad Española Ornitológica (SEO)/Bird Life, entre la flora y la vegetación afectada se han visto destruidas o muy dañadas importantes zonas de vegetación formadas por robledales (rebollares), encinares, madroñales, bosques de ribera y castañares centenarios, así como poblaciones de un gran número de especies de flora endémica y amenazada, propias de la zona más occidental del Sistema Central español. Una de las joyas de la zona, denominada localmente como La Cervigona, chorrera con una gran caída de agua rodeada de un bosque mediterráneo magníficamente conservado, ha quedado seriamente dañada por el incendio. Además, extensas áreas de cultivos y huertos, de gran relevancia a nivel local, se han visto seriamente afectados.

Zona de buitres negros, alimoches o águilas calzadas

En cuanto a las especies de fauna más afectadas, aunque todavía no se ha podido cuantificar el daño causado al conjunto de poblaciones de la fauna local, SEO indica que se trata de una de las zonas más importantes de Europa para especies amenazadas como buitre negro, alimoche, cigüeña negra, alimoche o águila calzada entre otras aves. Además, son notables las poblaciones de murciélagos y reptiles catalogados como protegidos, por su rareza o grado de amenaza. Es de suponer que muchos de estos animales habrán podido escapar de las llamas, aunque es posible que hayan perdido sus nidos o sus zonas de refugio y alimentación, mientras otros, con movilidad más reducida o más lentos, habrán sucumbido en el incendio.
 
"Para tener una idea de la magnitud del incendio que asola la Sierra de Gata y de la gravedad de este problema en la zona, hay que tener en cuenta que solo en el periodo 2001-2013 (último año con estadísticas del Magrama definitivas) se produjeron 1.334 incendios forestales en la comarca de la Sierra de Gata, pero la superficie afectada fue de unas 9.300 ha forestales. En el actual incendio ya han ardido entre 6.000 y 7.000 hectáreas, aunque todavía no hay datos oficiales definitivos de superficie total afectada, perteneciente a los términos municipales de Acebo, Perales del Puerto y Hoyos, principalmente, rozando los municipios de Gata, Cilleros, El Payo, Villamiel y San Martín de Trevejo", explica la Sociedad Española Ornitológica.

Circunstancias agravantes

También destaca la sustitución de una gran parte de los bosques de frondosas autóctonas por monocultivos de pino resinero, mucho más inflamables, que sigue primando como modelo de gestión en una parte importante de la comarca. A ello se añade el paulatino abandono de la ganadería extensiva (vacuno, caprino, ovino) en la zona. Y es que esta actividad mantenía el suelo del monte con menos material combustible.

SEO también alerta de una baja densidad de población, "que indefectiblemente propicia el abandono del campo y de labores propias de prevención a nivel local, trae consigo el cese de gran parte de las actividades agrícolas y ganaderas, y la acumulación de combustible en el medio". La expansión de las zonas urbanas y periurbanas a zonas agrícolas y forestales, causado principalmente por el modelo urbanístico instaurado durante los últimos años en nuestro país, es también un factor de riesgo, ya que un gran número de viviendas y locales se encuentran inmersos en las masas forestales, añade.

Por último, "pero no menos importante", menciona la falta de medios y de inversión en prevención de incendios, así como en divulgación y sensibilización. Aunque la inversión económica de Extremadura en prevención de incendios es algo superior que lo invertido en extinción, la cuantía total de euros/hectárea en la lucha contra los incendios forestales es de las más bajas del Estado, con tan solo unos 16 euros/hectárea, mientras la media española está en torno a los 35 euros, y comunidades como Andalucía o Baleares, por citar algunas, llegan a los 42 o 75 euros, respectivamente.

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